Thaifex-World of Food Asia er en av verdens virkelig store matmesser, som arrangeres i juni hvert år i utkanten av Bangkok i Thailand. Sjømatseksjonen står for en liten, men stadig viktigere del av det enorme utstillingsarealet på 107.000 kvadratmeter fordelt på 11 haller, og Norge stilte med egen fellesstand og 13 eksportører.

Norge sin fellesstand har vokst i areal og antall utstillere hvert år siden landets første deltakelse for tre siden. Den var godt besøkt også i år, ikke minst hver gang det ble servert av smaksprøver fra norsk sjømat. Og det var blant andre Geir Skeie i Pink Fish som sto for en del av tilberedningen og serveringen. Han er tidligere kåret både til europamester og verdensmester i kokkekunst under den kjente matlagingskonkurransen Bocuse d’Or I Frankrike. Skeie var også årets kokk i Norge i 2003. Vi kommer tilbake til han senere i reportasjen.

1.500 japanske restauranter

Men tilbake til fellesstanden, norsk sjømat og spesielt laks, som blir stadig mer populær i Thailand, og ikke minst i Bangkok. Landet har 69,8 millioner innbyggere med en sterkt voksende middelklasse, og hovedstaden alene huser 11 millioner. Det som er litt spesielt er at det bor 50.000 japanere i Bangkok, og at det finnes i alt 1.500 japanske restauranter i byen. Den sterke japanske tilstedeværelsen, kombinert med at thaiene elsker japansk mat, er hovedårsaken til laksen sin økende popularitet de siste årene. Laks er den klart meste foretrukne fisken til rått konsum som sushi og sashimi blant thailandske konsumenter.

Det ble i 2017 eksportert norsk sjømat til Thailand til en verdi av 1,2 milliarder norske kroner, noe som er en verdiøkning på 17 prosent fra året før. Når det gjelder volumet av laks som ble eksportert til landet i 2017, så kan man vise til en økning på hele 40 prosent i forhold til 2016. Og det meste handler om fersk laks og ørret, som i 2017 stod for et eksportvolum på 11.000 tonn, av et samlet eksportert sjømatvolum til Thailand (både fersk, fryst og andre arter) på 16.250 tonn. Det betyr at 61 prosent av volumet og 89 prosent av pengene kommer fra laks og ørret.

-Dette smakte fortreffelig, uttalte to av de som klarte å rive til seg en skål med mat fra den norske fellesstanden.
-Dette smakte fortreffelig, uttalte to av de som klarte å rive til seg en skål med mat fra den norske fellesstanden.

Chile tilbake i markedet

Fra januar til april i år økte eksportvolumet av sjømat fra Norge med ytterligere ni prosent. Vi ser at Chile er tilbake i markedet med frossen laks, men Norge er fremdeles den største aktøren. For fersk norsk laks og ørret gikk volumet opp med 28 prosent og inntektene opp med 24 prosent i samme periode. Alt tyder på en pen økning både i volum og inntekt for hele 2018. Det spises stadig mer laks i Thailand, og lite tyder at denne trenden vil snu med det første.

-Vi har opplevd en fantastisk økning for laks og ørret i Thailand, og det er stor interesse for japansk mat i landet. Laks har blitt inn, og det er også fokus på at dette er helsemessige gode produkter. Når det gjelder det ferske segmentet av laks her i landet, er det ingen som kan hevde seg med Norge og flybåren fersk laks. Frossen-segmentet er gått noe tilbake som følge av at fersk segmentet øker. Det sier Axel Blom i Norway Connect, et rådgivingsnettverk i som foreløpig finnes i Thailand og Malaysia men som har planer om videre ekspansjon til andre land i Asia. Nettverket er drevet at Blom og kollegaen Joanne Oo i Malaysia. Blom var tidligere Innovasjon Norge sin mann i Thailand, og han har bodd i Thailand i 36 år.

Kjeks med kaviar fra Mills var et annet norsk produkt som falt i smak hos de besøkende på den norske paviljongen.
Kjeks med kaviar fra Mills var et annet norsk produkt som falt i smak hos de besøkende på den norske paviljongen.

Må fremme eierskap til laksen

Rådgiveren mener den viktigste jobben fremover for Norge og laksenæringen er å fremme eierskapet til den norske laksen som eksporteres til Thailand. 65 prosent av thaiene tror nemlig at laksen de kjøper eller spiser på restaurant, kommer fra Japan. Spesialisten på det thailandske markedet slår ellers fast at eksportvolumet for andre arter enn laks og ørret har gått litt ned. Han tror likevel at landet i fremtiden kan bli et bra marked for levende kongekrabbe og kveite. Det finnes litt torsk i det Thailand, men i hvitfisksegmentet finnes det svært mange andre arter å konkurrere mot, så her har norsk torsk en utfordring.

Kystmagasinet tok også en prat med Sjømatrådet sin utsending til Sørøst-Asia, Jon Erik Steenslid, som har vært initiativtakeren til den norske fellesstanden på Thaifex, som i år var inne i sitt tredje år. Første året var dette en beskjeden paviljong med få norske deltakere, mens det under årets messe deltok 13 eksportører, Alliance Seafood, Bravo Seafood, Coast Seafood, Global Fish, Lerøy Seafood Group, Mills, Nils Williksen, Nordlaks, Norwell, Ocean Quality, Ocean Supreme, Seaborn og Sekkingstad. Ti av disse hadde egne stands, mens de resterende brukte fellesområdet til møter og lignende.

Det er ikke bare utstillerne på den norske paviljongen som kan levere norsk laks.
Det er ikke bare utstillerne på den norske paviljongen som kan levere norsk laks.

Suksess for messedeltakelse

-Deltakelsen på Thaifex har vært en suksess, og det er spesielt gledelig å se at de som var med første gang, fortsatt er her. Det tyder på at messedeltakelsen har virket etter hensikten. Thailand er et svært viktig marked for norsk sjømat. Tidligere var landet mer kjent for prosessering og reeksport, mens det nå i første rekke er snakk om eksport av sjømat for konsum i innenlandsmarkedet. Vi registrerer også at det dukker opp stadig flere andre restauranter enn de japanske som har norsk laks på menyen. Ulike produkter med denne råvaren er også å finne i stadig flere supermarkeder. Laks er veldig populært, og blir betraktet som trendy og sunt og treffer alle megatrender i tiden, forteller Steenslid.

Sjømatrådet sin representant har kontor i Singapore, men slår fast at Thailand betraktes som spydspissen i Sørøst-Asia. Han synes Thaifex er en svært viktig messe, ikke bare for det lokale markedet, men som en møteplass for hele regionen.

Det er mange fantasifulle utstillinger på messen.
Det er mange fantasifulle utstillinger på messen.

Elsker norsk laks

En annen aktiv person på Sjømatrådet sin fellesstand, som har Thailand som spydspiss i tankene, er Geir Skeie, opprinnelig fra Fitjar i Hordaland. Den tidligere verdensmesteren i kokkekunst var en meget populær deltaker på standen, der han og et annet team fra Sjømatrådet tilberedte og serverte lekre retter med norsk sjømat som hovedingrediens til ulike tider av dagen. Besøkende stimlet foran den norske fellesstanden i god tid, både for å følge med når kokkene tilberedte maten, og selvsagt for å smake. Når første brett med småretter ble klart, tok det knapt mer enn ti sekunder før alt var revet bort. Vi pratet med flere av de som smakte, som sa de elsket maten og norsk laks.

Geir Skeie var en av kokkene på den norske fellesstanden, som også hadde innleid serveringspersonell og lokale kokker, som demonstrerte filetering og tilberedning av laks. Thailand kan for øvrig bli verdensmesteren i kokkekunst sitt første marked i Asia for hans nye «Fast Casual»-kjede Pink Fish. Dette er en slags «fast-food» kjede, men som er ganske så annerledes enn for eksempel Burger King eller Mc Donalds. Her satses det på kvalitetsråvarer og mat som er sunn. I følge Skeie er «Fast Casual» en type hurtigmattrend som vokser raskt.

Det var mange herlige smaksprøver for sultne besøkende på sjømatavdelingen av messen
Det var mange herlige smaksprøver for sultne besøkende på sjømatavdelingen av messen

Etablerte Fast Casual kjede

-I vår «Fast Casual»-restauranter vil alt bli laget etter at maten er bestilt, men det vil likevel bare ta fem minutter til servering. Foreløpig vil vi satse på vegetarmat og sjømat. Vi vil ha fokus på norsk sjømat, og spesielt laks og ørret, ikke minst fordi dette er arter som fra før er godt kjent i mange land. Planen er første å etablere oss i land der laks alt er velkjent, som Kina, Thailand, Frankrike med mange flere. Vi har alt startet opp i Norge med to restauranter i Oslo. Den første åpnet 1. november i fjor, sier Geir Skeie til Kystmagasinet, som legger til at de i juli vil åpne sin tredje Pink Fish restaurant i sentrum av Bergen.

Skeie og hans to andre medeiere har ambisjoner om å bli en kjent merkevare i verdensmarkedet i løpet av de neste ti årene. Målsetning er å ha åpnet rundt 1.000 restauranter innen den tid. Neste år skal den første internasjonale etableringen skje. Det blir i Asia, og Thailand er blant landene som vurderes sterkt. Det ligger en lang planleggingsfase bak Pink Fish og restaurantkonseptet, som i dag har syv fast ansatte. De har en klar forretningsplan, har fått med seg eksterne investorer og inn nødvendig kapital til å satse og kunne vokse raskt.

Tørkede produkter av ulik arter og størrelse
Tørkede produkter av ulik arter og størrelse

Ingen nykommer

Vi spurte Geir Skeie om bakgrunnen for navnet Pink Fish, som kunne fortelle at navnet langt fra er tilfeldig valgt. Pink Salmon er for det første en offisiell farge på laksekjøtt, og selv om laks vil være hovedingrediens i sjømatrettene i startfasen, så ønsket de å ha inn navnet fish i stedet for salmon, for dermed å kunne stå friere til etter hvert å bruke andre fiskeslag i rettene. Skeie mener det er viktig å stå litt fritt med et slikt konsept. Han er for øvrig ingen nykommer i restaurantbransjen, hvor han er en kjent kokk og for å ha etablert tre ordinære sjømatrestauranter, «Brygga II», etablert i Sandefjord, Stord og Hemsedal. Han har også jobbet mye for Sjømatrådet de siste ti årene, både på messer og andre arrangement.